Evolución de la música

La historia de la música popular ha sido debatida durante mucho tiempo por filósofos, sociólogos, periodistas, bloggers y estrellas del pop [1 – 7]. Sus relatos, aunque ricos en vivos conocimientos musicales y juicios estéticos, carecen de lo que los científicos quieren: pruebas rigurosas de hipótesis claras basadas en datos cuantitativos y estadísticas. Los científicos sociales de mentalidad económica que estudian la historia de la música han hecho mejor, pero están menos interesados en la música que los medios por los que se comercializa [8 – 15]. El contraste con la biología evolutiva -una ciencia histórica rica en datos y modelos cuantitativos- es sorprendente, tanto más cuanto que la variedad cultural y la organísmica son consideradas como el resultado de procesos de modificación por descendencia [16-19]. De hecho, lingüistas y arqueólogos, estudiando la evolución de las lenguas y la cultura material, comúnmente aplican las mismas herramientas que hacen los biólogos evolutivos al estudiar la evolución de las especies [20-25].

Hasta hace poco, el mayor obstáculo para un relato científico de la historia musical ha sido una falta de datos. Eso ha cambiado con la aparición de grandes colecciones digitalizadas de grabaciones de audio, partituras y letras. Los estudios cuantitativos de la evolución musical han seguido rápidamente [26 – 30]. Aquí, utilizamos un corpus de música digitalizada para investigar la historia de la música popular estadounidense. Inspirándonos en los estudios de la evolución orgánica y cultural, vemos la historia de la música pop como un “registro fósil” y hacemos el tipo de preguntas que un paleontólogo podría: ¿ha aumentado o disminuido la variedad de música popular con el tiempo? ¿El cambio evolutivo en la música popular es continuo o discontinuo? Y, si es discontinua, ¿cuándo ocurrieron las discontinuidades?

Para delimitar nuestra muestra, nos enfocamos en canciones que aparecieron en el Billboard Hot 100 de Estados Unidos entre 1960 y 2010. Obtuvimos 30 segmentos largos de 17 094 canciones que cubrían el 86% de los 100 Hot, con un pequeño sesgo hacia la falta de canciones en Los primeros años. Debido a que nuestro objetivo es investigar la evolución del gusto popular, no intentamos obtener una muestra representativa de todas las canciones que fueron lanzadas en los Estados Unidos en ese período de tiempo, sino sólo aquellas que tuvieron mayor éxito comercial.

Al igual que los estudios anteriores de la música pop-historia [28, 30], nuestro estudio se basa en características extraídas de audio en lugar de puntuaciones. Sin embargo, cuando estos primeros estudios se centraron en aspectos técnicos de audio como sonoridad, estadísticas de vocabulario y complejidad secuencial, hemos intentado identificar características musicalmente significativas. Para ello, hemos adoptado un enfoque inspirado en los recientes avances en la extracción de textos (figura 1). Comenzamos por medir nuestras canciones para una serie de características cuantitativas de audio, 12 descriptores de contenido tonal y 14 de timbre (material complementario electrónico, M2-3). Estos fueron discretizados en “palabras”, resultando en un léxico armónico (H-lexicon) de los cambios de acordes, y un léxico timbral (T-lexicon) de los grupos de timbre (material complementario electrónico, M4). Para relacionar el T-léxico con los rótulos semánticos en inglés, llevamos a cabo anotaciones de expertos (material suplementario electrónico, M5). Las palabras musicales de ambos lexica se combinaron en 8 + 8 = 16 ‘temas’ utilizando la asignación de Dirichlet latente (LDA). LDA es un modelo jerárquico generativo de un corpus de tipo texto, en el que cada documento (aquí: canción) se representa como una distribución sobre una serie de temas, y cada tema se representa como una distribución sobre todas las palabras posibles (aquí: Del H-lexicon, y racimos de timbre del T-lexicon). Se obtiene el modelo más probable mediante inferencia probabilística (material suplementario electrónico, M6). Cada canción, por lo tanto, se representa como una distribución sobre ocho temas armónicos (H-topics) que capturan clases de cambios de acordes (por ejemplo, “cambios de acordes de séptima dominante”) y ocho temas de timbre ‘Batería, agresiva, percusiva’, ‘voz femenina, melódica, vocal’, derivada de las anotaciones de expertos), con proporciones de tema q. Estas frecuencias temáticas fueron la base de nuestros análisis.

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